De dónde viene Jonathon Simmons

Primer detalle importante. Se llama Jonathon, no Jonathan. Hace tres años jugaba en una Liga de la que nadie ha escuchado hablar, una liga que se quedó sin terminar porque diez equipos se declararon en bancarrota y no pudieron continuar en la competición. El martes inició su segunda temporada en la NBA con 28 minutos de juego en el Oracle Arena donde dejó una imagen que ha dado la vuelta al mundo.

Dominaba allá por donde iba. En la High School en Houston fue MVP y fue coleccionando galardones y acabó en la Universidad de Houston donde fue elegido jugador de la semana. Ni siquiera entonces llamó la atención de la NBA, jugaba bien sí, pero como otros muchos en esos nivel.

La American Basketball League, esa liga de la que no hemos oído hablar, fue el siguiente paso en su carrera. A mitad de temporada promediaba 37 puntos por partido en solo 16 partidos. Entonces fue cuando la Liga colgó el cartel de no hay billetes -de verdad- y Simmons tuvo que pagar 150 dólares por probar en la D-League. Probó con los Austin Toros, el filial tejano de los Spurs -ahora se llama Austin Spurs- pero lo hizo con otro centenar de jugadores lo cual no fue obstáculo para hacerse con un hueco. Consiguió formar parte del roster de los Toros para la NBA Development League de la temporada 2013-2014 (en la que los Spurs ganarían su último anillo hasta la fecha) pero poco más. 10 puntos y 4 rebotes de promedio no eran unos números para pensar que Popovich pudiera pensar en él. Aquella temporada DeAndre Liggins (Cavaliers) y Robert Covington (Philadelphia 76ers) fueron nombrados como mejor defensor y mejor rookie de la NBADL. Simmons seguía sin brillar y llegó a pensar en tirar la toalla y dedicarse a cuidar de su hija: “De verdad que lo iba a dejar”, relató a NBA.com.

Durante aquel año, Covington, Justin Hamilton (1º), Jorge Gutiérrez y DeAndre Liggins (2º) y Seth Curry, Troy Daniels o Arinze Onuaku (3º) integraron los mejores equipos de la temporada pero no había hueco para él con su 9,8 puntos. Tras pensar en dejarlo, lideró a los Spurs a un balance de 30-20 (60% de victorias) en su segundo año en la NBADL. Tampoco entonces se coló entre los quince mejores de la liga donde sí aparecían otros nombres de la NBA como Seth Curry, Tim Frazier, Willie Reed, Chris Babb, James Michael McAdoo o Jabari Brown.

A mediados del primer año vi unas mejoras atléticas que simplemente no puedes enseñar“, dijo de él Ken McDonald, su técnico en Austin. “Su mejora en habilidades con el balón y especialmente en el pase durante la segunda temporada fueron los que me hicieron pensar que su sueño podría hacerse realidad”, añade.

NBA Development League’s Elite Mini Camp

Era la cita del verano y para Simmons, la de su vida. Los cuarenta mejores jugadores de la NBADL se reunían en Chicago ante scouts de la NBA en las semanas previas al draft. ¿El objetivo? Colarse entre las 60 elecciones o conseguir de alguna manera un puesto en los equipos de verano de la franquicia. Es algo que Simmons consiguió. Y no en cualquier sitio, en los San Antonio Spurs.

Simmons estaba en un bus en Orlando tras su tercer choque con los Brooklyn Nets cuando recibió una llamada que le cambió la vida:

-Jon…eres jugador de la NBA
-Ok?
-Los Spurs te dan dos años
-¿Qué?

De dónde viene Jonathon SimmonsEsa breve conversación que recoge la web oficial de la Liga de Desarrollo fue la que originó todo. Simmons pasó a ser engrasado y moldeado por Gregg Popovich, una de las grandes mentes del Siglo XXI. Jugó la Liga de Verano de Las Vegas con los Spurs -los eligió antes que a los Nets por haber jugado allí dos años en la NBADL y tras llevarles hasta el título y ganar el MVP en Nevada, firmó con los Spurs solo dos días después.

Debutó en la NBA en noviembre de 2015 y jugó 55 partidos en los que anotó 10 o más puntos en diez ocasiones. Y de ahí pasó a jugar 28 minutos en el inicio ante los Golden State Warriors de Stephen Curry y Kevin Durant. Cuando el mundo se centraba en el debut del 35 con los de La Bahía, Simmons se salía para hundirla en la cara de JaVale McGee o taponar a un dos veces MVP en un partido de 20 puntos con 8 tiros de campo anotados en solo 14 intentos.